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硅谷群俠傳:網絡時代的“淘金”夢

2016年8月12日 15:41
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因為軍事工業和斯坦福大學使硅谷在科技界崛起,八叛徒創辦了快捷半導體(Fairchild Semiconductor)開啟了半導體時代。而在1990年以后,網絡開放給公眾使用,從此掀起了新的風暴。

失敗又怎樣?

到了1990年代,個人電腦已經步入成熟期,惠普(Hewlett-Packard)成為家喻戶曉的電腦品牌,而蘋果(Apple)則節節敗退,最后決定在1997年迎回創辦人Steve Jobs,重新振作。PDA和MP3等小型的電子裝置開始在這個時間點出現,雖然尚未成熟但已經開始在市場上嘗試。

硅谷群俠傳:網絡時代的“淘金”夢

圖片說明:Steve Jobs強勢回歸后帶領蘋果演出大復活的戲碼,再創高峰 (Source:Flickr/James Mitchell CC BY 2.0)

不只有著各種成功的案例,硅谷也充斥著失敗。有些雖然有相當好的點子,但技術還無法讓想法完整呈現,例如曾經震撼過整個硅谷,產品概念堪稱iPad前身的GO公司。有些則曾經盛極一時,但在激烈的競爭下逐漸沉寂,像是Commodore推出的Amiga電腦。

硅谷群俠傳:網絡時代的“淘金”夢

圖片說明:Amiga 500是過去最暢銷的電腦之一。(Source:By Bill Bertram (Own work) [CC BY-SA 2.5], via Wikimedia Commons)

在硅谷,創業的失敗不代表人生的失敗,不管是對個人或是硅谷都有著重要的意義。公司的不斷出生和死亡,讓硅谷有著驚人的彈性,創業想法的快速失敗讓人才得以重新投入新的公司和產業,讓硅谷成為一個能夠大量試誤的地方。就在這些各種嘗試之中,硅谷才能孕育出英特爾和蘋果等科技巨擘。

公司的快速起落也加速了人才的流動,當公司本身都朝不保夕,員工自然不需要保持忠誠,而人才的流動又回過頭來提供更理想的創業環境。這種快速而大量的創業常識顛覆了科技業的生態,讓過去以大公司底下的實驗室為主要技術創新動能的時代走進歷史,取而代之的是許多創業家分頭并進,尋找未來科技的可行之道。

相對的,成功的創業家在媒體的推波助瀾之下,成為了硅谷甚至是全美國的偶像,為硅谷的創業夢錦上添花,引來無數的追隨者和效法者為硅谷增添活力。

硅谷群俠傳:網絡時代的“淘金”夢

圖片說明:Mark Zuckerberg因為Facebook的成功而成為硅谷新偶像。(Source:Flickr/Jakob Steinschaden CC BY 2.0)

網絡淘金潮席卷硅谷

網絡向公眾開放之后,網景(Netscape)成了硅谷第一個獲得巨大成功的網絡公司,并成為瀏覽器市場的龍頭,1995年甚至有90%的網絡使用者使用網景的瀏覽器。

而1995年由斯坦福大學畢業生推出的Yahoo,則是在第一代網絡搜尋引擎的激烈競爭中脫穎而出,并迅速的壯大。除此之外,還有許多的創業家投入網絡這塊處女地。

硅谷群俠傳:網絡時代的“淘金”夢

圖片說明:網景的Navigator曾是瀏覽器霸主,如今已成為時代的眼淚。(Source:Flickr/Gabriel Saldana CC BY 2.0)

互聯網這個新媒介的出現帶給創投無限的想像空間,再加上老一輩的創業家剛好也已經退休,提供創投更多的資本、管理經驗和技術能力,提供新創公司的成功機會。

網絡帶來了全新一波的創業熱潮,也讓科技業股票在華爾街成為股民追逐標的,為硅谷帶來了大量的財富,進而吸引更多人投入網絡產業。如果說前一波的半導體創業風潮都源自同樣的根,是一棵樹的不同枝干,那網絡時代的創業就如同春風吹又生的野草,互不隸屬而平行發展,但共享同一片沃土。

硅谷創業上的成長也反映在人口和經濟上,90年代灣區的人口成長了13%,圣克拉拉谷的人均收入幾乎是全美國的兩倍。實際上收入的分配并不平均,藍領勞動者的收入依舊不高,拉高水平的是工程師以及握有科技公司股票的創業家和有錢人。

1998年網景在與微軟的競爭中敗下陣來,被美國線上所收購,這也敲響了硅谷網絡業的警鐘;但就在同一年Larry Page和Sergey Brin創辦了Google,后來成為業界最耀眼的新星,也暗示著硅谷網路業未來的再起。

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圖片說明:同樣是斯坦福校友的Larry Page和Sergey Brin共同打造了新的硅谷企業典范。(Source:Flickr/Joi Ito CC BY 2.0)

曲終人未散,網路夢未完

網絡產業無比美好的前景帶來瘋狂的人潮和錢潮,但也埋下了泡沫破滅的種子。

2000年網路業迎來了舉世聞名的.com泡沫破裂,多數的網路公司市值崩跌到最高點的25%左右。硅谷地區的網絡巨頭在風暴中也難逃一劫,如Webvan、eToys和Pets.com等公司宣布破產,其中Webvan的倒閉更被視為最大的網絡破產案之一。

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圖片說明:作為網絡配送業先驅的Webvan曾是硅谷的超級明星,破產后公司的貨箱多數淪為居民的置物箱。(Source:By Binksternet at en.wikipedia (Transferred from en.wikipedia by SreeBot) [Public domain], via Wikimedia Commons)

網絡泡沫雖然最后以破滅收場,但大量的資金提供網絡公司進行各式各樣的嘗試,讓網絡得以深入人們的生活,也為下一階段的網絡產業奠定基礎。

eBay的出現大幅降低了買賣東西的門檻;Google則讓人們無比方便的使用網絡,而且成為網絡廣告的超級霸主;全美最大的分類廣告網站Craigslist則提供大眾一個輕松找到各種訊息的平臺,甚至被曾被評為最佳社會網站。硅谷網絡公司的成功不只帶來商業利潤,更重新塑造了人們生活的方式。

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圖片說明:Craigslist雖然密密麻麻的只有文字,卻是美國人最愛用的網站之一

在這次的重創之后硅谷損失慘重,甚至出現了硅谷將從此一蹶不振的言論。但實際上不斷增加的網絡人口象征網絡的時代才正要開始,經過經濟蕭條的淘洗之后,人才和資金重新回到新創的網絡公司當中。2000年前后創立的公司自此開始嶄露頭角,像是后來被eBay收購的第三方支付PayPal和搜尋引擎的代名詞Google。

除了新公司之外,沒有被網絡泡沫破滅毀滅的舊公司,在存活下來之后也變得更加頑強,包括入口網站Yahoo和拍賣平臺eBay都成為第一代的硅谷網絡巨頭。而在大片的網絡聲浪之外,其他行業則起起落落,惠普購併了康柏成為最大的服務器制造商,蘋果推出了iPod準備卷土重來,英特爾和超微的戰爭則持續進行。

硅谷非主流:生物科技與能源科技

硅谷擁有的不只是半導體和網絡業,其他不同的科技產業也具有一定的發展,其中又以生物科技和能源科技為代表。除此之外,還有奈米技術,雷射科技和機械外骨骼等各式科技產業。

斯坦福大學生物實驗室在DNA方面的研究是硅谷生物技術產業的推手,并早在1970年代就初具規模。生物科技雖然不是最主要的產業,但在硅谷始終佔有一席之地,并在基因相關的研究上不斷有所進展,擁有許多相關的專利。在2000年初,灣區已經有高達90家生技相關的上市公司,總市值高達820億美元。

在2001年的恐怖攻擊之后,為了美國能源的供應,燃料電池和太陽能等能源產業成為硅谷的新亮點。而石油資源的來源和價格的不穩定讓能源相關科技持續進展,硅谷的創業者投入各種再生能源和電動汽車,其中最著名的莫過于特斯拉。

硅谷群俠傳:網絡時代的“淘金”夢

圖片說明:近年來引發眾多話題的電動車Tesla

江山代有人才出:新時代與新挑戰

雖然硅谷的創新數十年不斷,影響力日漸擴大,但還是有其需要面對的困境。相對于過去創業的長期經營和投資,近年來有些創業者傾向在短期內沖高公司的市場價值并脫手獲利。這樣的轉變提高了硅谷的資金和人才流動性,卻使需要長期經營的項目乏人問津,公司決策時也容易過度偏向融資方而非長遠的發展。

硅谷涌入的財富也造成了日漸嚴重的貧富差距,增加了社會的不安感和沖突。擴增的人口則使硅谷和東京、紐約和巴黎等一般的都會區越來越像,越來越擁擠和沉悶。高漲的房價和物價等生活成本,讓中產階級難以負荷,部分移民人才也因此卻步。

硅谷公司的更迭之快,令人瞠目結舌,原先稱霸網路界的Yahoo在近幾年被Google打得節節敗退;創立不到20年的Facebook已經成為多數人每天必上的網站,而對手MySpace則快速消亡。

在現在這個智能手機遍地,沒有無線網就會死的年代,硅谷經過了新一輪的洗牌。來到硅谷壯大發展的社群網站Facebook和灣區土生土長的影音串流網站YouTube與點評網站Yelp成為新一代硅谷企業的代表,而蘋果和Google則早已晉升世界級的企業。隨著科技的變革,硅谷的企業也經過一波波的淘洗,而始終不變的,是硅谷不間斷的創業動能。

西部文化孕育創業生態系

科技的革命改變了人類社會,而硅谷是這場革命最重要的引擎之一。雖然硅谷并沒有最大的硬體公司也沒有最大的軟體公司,也沒發明積體電路、個人電腦、網絡、搜尋引擎和社群軟體,但硅谷卻讓這些東西改變了世界。

相對于學術界和大公司的研究室,硅谷不是一個有著偉大技術歷史的地方,卻能讓這些技術深入社會,成為人們生活中不可或缺的一部分。

能夠有如今的發展,硅谷不是只靠一大堆高科技公司,而是一整套的體系,包括大學和實驗室等研究機構、工程師和創業者、創投和法律顧問,構成了一個創業的生態系。

借用生態系的比喻可以理解為何硅谷難以被復制。要讓一個生態系生生不息的運作,需要的不只是幾個重要的物種,更重要的是地理、氣候、水文和土壤等相關環境的配合,以及大大小小不同的動植物和細菌,構成一個複雜的循環。

創業的生態系也是一樣,不是把大學和公司放在一起就能復制出硅谷,需要考量的還包括當地的環境和大的歷史脈絡,以及對內的政治經濟制度和對外的國際關系,不是砸錢或是政府一聲令下就能將硅谷搬到任何地方。

硅谷群俠傳:網絡時代的“淘金”夢

圖片說明:硅谷的創業環境如同一個生態系,各個因素之間環環相扣,難以全盤復制。

硅谷之所以天獨厚,并非源自于單一因素,而是在整個美國、西部乃至于加州的文化、地理和歷史條件,以及整個時代的背景之下共構而成。相較于歐洲和美國東部受到世俗禮教拘束,個人被家庭和階級背景所束縛,美國西部在大拓荒驅逐原住民的殘酷歷史之下,成為一片地廣人稀的土地。

在開拓潮和后來的掏金潮之下,這個缺乏既得利益者和傳統權威的地方,孕育出重視自由和個人的文化,而來自各地的多元移民則讓社會氣氛相對包容。硅谷歷史學家Leslie Berlin認為:

“美國西部勇于開拓而不畏失敗的傳統,深深影響了硅谷的創業精神?!?/span>

也因為這樣的背景,加州成為一個愿意創新和挑戰權威的地方,這些特質不只表現在硅谷的創業和不穿西裝上,也實踐在社會和生活中。

1964年加州柏克萊大學的學生Mario Savio發起了校園言論自由運動,成為美國六零年代社會運動的一股重要力量。加州也是早期的同志運動和嬉皮文化的重要發源地,這些反抗主流文化和體制的運動帶給當地旺盛的生命力、創造力和反叛精神,也影響了硅谷的文化,甚至連蘋果電腦的創辦人Steve Jobs都曾經是個嬉皮。

硅谷群俠傳:網絡時代的“淘金”夢

圖片說明:六零年代的反戰運動和嬉皮文化影響深遠

在當地文化的影響下,硅谷會有著創新和勇于挑戰的文化并不足為奇。再加上早期有著政府資源的吸血而無政府官僚的鉗制,讓高科技產業得以有良好的發展。

而美國的資本市場機制讓成功的硅谷創業家靠著公開上市,就能在數年之間賺取驚人的財富,使更多懷抱夢想的人愿意投入硅谷。美國的民主法治則保障了創業者的私有財產,而無須擔心被國家強取豪奪。對移民具有吸引力的法律、環境和文化,讓進入硅谷的人才源源不絕。

這些種種歷史,文化和制度上的因素,塑造了今日的硅谷,讓硅谷之所以成為硅谷。


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